海洋对于人类社会发展有着至关重要的作用。它不仅为人类提供了巨量的各类资源,而且在默默地承担着人类生产、生活的"废弃物处理场"的重任。然而,海洋作为一个相对保守的系统,其资源的奉献能力并不是无限的,至于垃圾的处理能力更是如此。因此,运用法律制度对人类活动已经与正在给海洋环境带来的不良影响以至损害进行控制与调整,在最大限度开发利用海洋资源的同时,把海洋环境污染限制在最低水平,就显得十分必要。

  海洋环境保护国际法律制度的形成与发展已经历了半个多世纪。最早的国际联合行动是由美、英等14国代表在1926年6月华盛顿会议上通过的一项公约草案,该公约草案明文禁止船舶排放油类,要求各国政府采取一切可能的措施,防止军用船舶造成海洋石油污染,还要求小吨位船只采取必要的防污措施。

  二战后,全球经济开始复苏,海运业得到了长足的发展,由船舶溢油造成的海洋石油污染日益引起有关国际组织与各国政府的高度重视。1954年在伦敦通过了《防止海洋石油污染公约》。1972年斯德哥尔摩人类环境会议通过了具有划时代意义的《人类环境宣言》。1982年第三次联合国海洋法会议通过了《联合国海洋法公约》。此外,还有许多关于海洋保护的公约。